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AUSTRAL ISLANDS - Island of Rapa
Also called Oparo by its people, it is the most remote in all of Frencg Polynesia. Located 1,240 km South of Tahiti, it counts nearly 600 inhabitants, which for such a far away island is a record in itself.

Unlike the inhabitants of other remote Polynesian islands, the native of Rapa nev se sont jamaisr worried about an eventual migration to Tahiti and "civilisation". Living in perfect harmony with surrounding nature and benefitting of an almost temperate climate, they love theit mountainous and rich island with so many fishes.

Une vie paradisiaque, aux confins de l’océan
Ici, à l’inverse de ce que l’on observe dans toutes les autres îles de la Polynésie, les jeunes n’ont jamais déserté leur havre de sérénité pour se jeter à corps perdu dans le modernisme de Papeete. Ils préfèrent perpétuer avec bonheur leurs traditions ancestrales. Travail de la terre, pêche, chasse et artisanat sont leurs passions véritables. Il est vrai que les 40 km2 de Rapa leur offrent un espace conséquent en parfaite symbiose avec la nature et un climat changeant. Durant l’hiver austral, il n’est pas rare de voir le mercure descendre aux alentours de 10°C.

Un système original de coopérative, lancé dès les années 1930, assure à la population de nombreuses ressources grâce aux échanges qu’elle entretient avec Tahiti. Les produits spécifiques de l’agriculture, pommes de terre, artichauts, café, poires, pommes, kiwis, introuvables ailleurs en Polynésie, se négocient aisément sur les marchés polynésiens, leur assurant en échange tout ce dont ils manquent. Les habitants viennent d’ailleurs de relancer timidement la culture du café, une des richesses de l’île au début du siècle, à la demande de quelques torréfacteurs de Papeete.

La partie nord de l’île abrite un vaste cheptel bovin et caprin d’environ 1 500 têtes, assurant aux habitants une réserve exceptionnelle de viande fraîche. Livrés à eux-mêmes, les animaux paissent en toute quiétude et se reproduisent selon les règles de la nature. De temps à autre, un résident de Rapa s’octroie une chèvre ou un veau, histoire d’agrémenter son quotidien en alternant avec la traditionnelle langouste ou le poisson... Autant vous dire qu’on mange plutôt bien et varié à Rapa, malgré l’isolement.

Une histoire mouvementée et guerrière...
Sur le plan archéologique, il existe de nombreux sites étonnants, uniques au monde, rappelant le passé guerrier des 14 clans (pour plus de 2 000 habitants) qui peuplaient l’île il y a deux siècles environ. Les cimes des collines sont parsemées des ruines d’anciens forts (des pa). On en compte une bonne douzaine à travers la lande. Le ministère de la culture polynésien parle de temps à autre de les restaurer, mais le temps passe... Si les marae sont peu nombreux (on en recense seulement 4 aujourd’hui), il existe de nombreux petits ahu, de type familial, notamment à l’intérieur des anciennes enceintes fortifiées. Le plus étonnant, ce sont les restes des anciens pièges utilisés au cours des guerres intestines, sortes de fosses agrémentées de pieux effilés et recouverts de branchages qui entouraient les forts et empêchaient les importuns d’approcher !

Petit point minuscule tout au sud de la carte de la Polynésie française, Rapa suscite depuis peu un engouement grandissant. A tel point que le tourisme s’y est développé petit à petit, avec l’ouverture de plusieurs petites pensions et autres logements chez l’habitant. L’accueil y est encore plus chaleureux que dans les autres îles polynésiennes. Les natifs de Rapa, fidèles à leurs racines, sont naturellement hospitaliers, mais avant tout fiers de leur glorieux passé qu’ils aiment raconter à leurs visiteurs. Du fait de l’éloignement de leur île, ils ont très peu subi les frustrations imposées par les missionnaires du XIXè siècle, notamment lorsque ces derniers ont imposé aux Polynésiens la religion chrétienne en leur interdisant formellement de conserver leurs croyances ancestrales. A Rapa, bien plus qu’ailleurs en Polynésie, on se souvient encore avec précision de la période précédant l’arrivée des Européens, des coutumes, des règles sociales, de la vie quotidienne et guerrière d’antan...

Les douze petites baies naturelles de cette île relativement escarpée, offrent autant de lieux idylliques pour la baignade, la pêche et le farniente. Quant à la vaste baie (plus de 2 km de profondeur) d’Ahurei, le village principal, elle vaut à elle seule le déplacement. Sorte de fjord profond, elle reste le plus grand port en eau naturelle de toute la Polynésie et offre à tous les marins des mers du sud un refuge idéal.

Rapa est aussi la seule île de Polynésie où la pirogue (va’a) ne règne pas en maîtresse absolue. Les habitants préfèrent utiliser des baleinières pour se rendre à la pêche, plus aptes à affronter les déferlantes qu’on rencontre sous ces latitudes.
Loin des sentiers battus et des images idylliques des mers du sud, un séjour à Rapa se mérite. Et personne n’en revient totalement indemne. Au bout du bout de la Polynésie, il fait bon vivre, trop bon vivre même parfois, témoins ces quelques Européens qui y sont installés depuis quelques décennies et qui ne voudraient, pour rien au monde, revenir en arrière...


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